Descubre la cúrcuma y sus beneficios

La cúrcuma, el colorante natural más extendido en el mundo, es también una especia y una planta medicinal con virtudes muy diversas. ¿Qué dice la investigación científica al respecto? ¿Cómo se usa la cúrcuma y cuáles son sus contraindicaciones? Respuestas.

Definición y composición de la planta

La cúrcuma es una planta herbácea rizomatosa perenne, que pertenece a la familia de las «Zingiberáceas». La planta es originaria de Malasia y la India y tiene el nombre científico de «Curcuma longa». Su rizoma se utiliza con mayor frecuencia en la medicina y en la cocina. Se reduce a un polvo para extraer la especia. Es conocido por su característico color amarillo-naranja y su fragancia única. La cúrcuma es el principal ingrediente del curry.

Desde su descubrimiento, la planta se ha utilizado de muchas maneras, en particular para aliviar enfermedades inflamatorias, trastornos digestivos, artritis y artrosis. La cúrcuma se utiliza por sus virtudes culinarias y medicinales, sobre todo como aditivo alimenticio. Pero también en la lógica preventiva o curativa, durante las terapias.

Esta planta se caracteriza por una gran diversidad de nutrientes y constituyentes. Contiene curcuminoides, elementos colorantes y antioxidantes naturales, el más conocido y más presente en la cúrcuma es la curcumina. Las otras son la desmetoxicurcumina, la bidesmetoxicurcumina y la dihidrocurcumina. La cúrcuma también contiene aceite esencial, alcaloides, bencenoides, lignanos y monoterpenos. Además, también hay esteroides, fenilpropanoides y quinoides en su composición. Por último, están presentes algunos otros elementos, en particular los sesquiterpenos y los carbohidratos.

La cúrcuma contiene vitamina B6, así como proporciones más pequeñas de otras vitaminas (C, E, K, B1 y B2). La planta ofrece algunas sales minerales como el hierro, el manganeso, el cobre, el potasio, el magnesio, el fósforo y el zinc. No hay que olvidar que este rizoma de color brillante contiene fibra y ácidos grasos, incluyendo omega 3.

Origen e historia

Los orígenes de la cúrcuma se encuentran en el sur y sudeste de Asia. Y más específicamente en la India. La planta es el resultado de un gran número de selecciones sucesivas, tanto es así que la existencia misma de la especie silvestre está siendo cuestionada. El origen de la cúrcuma no puede determinarse con precisión, ya que ha habido mucho comercio durante su historia. Durante miles de años, la planta se ha cultivado, comercializado, vendido y exportado en todo el mundo. Hoy en día, la India es el mayor consumidor, pero también el mayor productor de cúrcuma del mundo. Otros países también la cultivan, como China, Taiwán, Bengala, Australia, Perú, Java, Filipinas, Indonesia y las Indias Occidentales.

Se han encontrado rastros de cúrcuma en la antigüedad. La planta se menciona en antiguos escritos que datan del siglo IV d.C. En China, parece que la historia escrita de la cúrcuma se remonta al siglo VII, aunque probablemente sea más antigua. Además, la cúrcuma apareció en Occidente en la antigüedad. Está descrito por Dioscórides en sus escritos (Materia Medica). Fue exportado a Europa bajo el nombre de «Azafrán de la India» en el siglo XVIII por las grandes potencias navales de la época. Desde entonces, si se consume ampliamente en los países asiáticos, lo hace menos en Europa central.

Investigación y beneficios

Alivio de los trastornos digestivos

La Organización Mundial de la Salud reconoce la eficacia de la cúrcuma en el tratamiento de la mayoría de los trastornos digestivos con que se pueden encontrar los seres humanos. Estos incluyen náuseas, malestar estomacal, pérdida de apetito y sensación de pesadez. En un estudio, el rizoma demostró ser eficaz para aliviar los problemas digestivos de los pacientes. La cúrcuma se utiliza para fortalecer y mejorar la función biliar, que puede ser la causa de la dispepsia.

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El uso de la cúrcuma en este contexto ha ayudado a aliviar a los pacientes propensos a sufrir dolores abdominales, en particular en la zona del hígado. Por lo tanto, la cúrcuma se utiliza para luchar contra las enfermedades relacionadas con el hígado, como las enfermedades hepáticas y los cálculos biliares. Al mejorar la secreción de bilis durante la digestión, la cúrcuma también permite una mejor digestión de los alimentos, lo que conduce a un aumento de la comodidad digestiva. La planta ofrece efectos beneficiosos sobre el dolor digestivo, pero también sobre el estreñimiento, la gastroenteritis, la diarrea infecciosa y la inflamación. Además, los componentes de la planta ayudan a combatir las enfermedades inflamatorias del intestino, como el síndrome del intestino irritable. Como la curcumina es muy eficaz contra la enfermedad de Crohn, el rizoma también puede consumirse en este contexto.

Eficaz contra la diabetes

La cúrcuma tiene un efecto preventivo contra la diabetes. De hecho, como parte de la prevención de la enfermedad, el consumo regular de cúrcuma ayuda a limitar los riesgos de desarrollarla. Además, en el caso de las personas afectadas por la diabetes, el consumo de cúrcuma reduce la excreción de proteínas urinarias, así como los niveles de TGF-β (un factor de desarrollo anormalmente expresado en el caso de la diabetes con nefropatía) y de IL-8 (una molécula vinculada a una infección).

Prevención de las enfermedades cardiovasculares

En varios estudios se ha demostrado que la cúrcuma previene la oxidación del colesterol LDL, comúnmente conocido como «colesterol malo». También ayuda a reducir el nivel general de colesterol en el cuerpo. La curcumina y los metabolitos que genera son en parte responsables de este efecto. Por consiguiente, la cúrcuma podría reducir el riesgo de enfermedades cardiovasculares y prevenir el desarrollo de la arteriosclerosis y otras enfermedades.

Además, combinada con el ejercicio físico regular, la cúrcuma puede reducir significativamente la masa corporal de los individuos. Así, asociar el consumo de cúrcuma a la práctica regular de un deporte permite reducir la presión arterial aórtica así como el índice de masa corporal. De hecho, se dice que la cúrcuma tiene un efecto regulador de los niveles de triglicéridos.

También hay que señalar que los curcuminoides presentes en la cúrcuma son poderosos antioxidantes naturales. Y la curcumina es un compuesto antioxidante por excelencia. Los compuestos fenólicos y los flavonoides, que son otros compuestos antioxidantes naturales, también se encuentran en su composición. Estos antioxidantes naturales permiten al cuerpo combatir los efectos de los radicales libres y eliminarlos más fácilmente. Estas últimas favorecen notablemente el desarrollo de enfermedades cardiovasculares.

Enfermedades inflamatorias crónicas

En China y la India, la cúrcuma se ha utilizado durante mucho tiempo para combatir la inflamación. La planta es eficaz contra la pancreatitis, la colitis ulcerosa y la artritis reumatoide. En comparación con los medicamentos antiinflamatorios convencionales, la curcumina es notablemente eficaz contra las inflamaciones relacionadas con la artritis y la artrosis. Los resultados son al menos tan eficaces como los medicamentos estándar en el tratamiento de la artritis reumatoide. Como se ha mencionado anteriormente, la planta tiene un efecto beneficioso sobre la enfermedad inflamatoria intestinal. Por lo tanto, se utiliza generalmente contra el edema postoperatorio, el síndrome del intestino irritable y otras enfermedades similares.

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Además, la cúrcuma parece tener efectos protectores en nuestra mucosa gástrica. Sus componentes neutralizan y destruyen la bacteria «Helicobacter pylori», que es la causa de la mayoría de las úlceras gástricas y duodenales.

Prevención de la enfermedad de Alzheimer

Los efectos beneficiosos de la cúrcuma parecen llegar a nuestro sistema nervioso y al cerebro. De hecho, la prevalencia de la enfermedad de Alzheimer es menor en las zonas donde las personas consumen grandes cantidades de cúrcuma a lo largo del año. Entre ellas se encuentran la India y las regiones de origen de la planta. En los animales, el consumo de curcuminoides mejora los déficits cognitivos que se atribuyen con mayor frecuencia a la enfermedad de Alzheimer. Las propiedades antiinflamatorias y antioxidantes de la planta son las que a menudo se adelantan para explicar este mecanismo. Actualmente se están llevando a cabo otros estudios clínicos para evaluar la capacidad de la curcumina para retardar la progresión de la enfermedad.

Prevención y tratamiento del cáncer

Uno de los desafíos científicos actuales es determinar la eficacia de la cúrcuma en la prevención y el tratamiento del cáncer. La investigación en esta área es particularmente activa. Muchos investigadores creen que los efectos antiinflamatorios y antioxidantes de la curcumina desempeñan un papel importante en la prevención y el tratamiento de varios tipos de cáncer. Realizados in vitro, los estudios en cuestión han demostrado la capacidad de la curcumina para inhibir la proliferación de células cancerígenas en el cuerpo. Este compuesto interviene en diferentes etapas de su desarrollo para promover la producción de enzimas capaces de bloquear y eliminar las células cancerosas.

Por lo tanto, se cree que la curcumina tiene importantes propiedades de prevención del cáncer. Pero también podría ayudar en el tratamiento del cáncer. La comunidad científica se toma muy en serio las propiedades anticancerígenas de la cúrcuma. En la actualidad se están realizando varios estudios. Parecería que la curcumina, combinada o no con el tratamiento de quimioterapia, podría ayudar a estabilizar la progresión de los cánceres colorrectal y de páncreas.

Consumo, indicaciones y dosis

El rizoma es la parte de la planta que se consume generalmente y que contiene la gran mayoría de sus elementos activos. Puede ser consumido de diferentes maneras. Si bien la raíz puede comerse fresca, es en forma de polvo (especia) lo que más se utiliza en el mundo. Sus extractos se utilizan para fabricar tabletas, cápsulas, polvo y aceite esencial de cúrcuma. Cabe señalar también que la cúrcuma se consume en forma de infusión. En este contexto, se puede hacer una infusión de 10 a 15 minutos de entre 1 y 1,5 gramos de rizoma en agua hirviendo (150 mililitros) y beber hasta dos tazas por día.

La cantidad de cúrcuma que se consuma depende del propósito y la condición del individuo. Por regla general, y en lo que respecta al rizoma en polvo, se debe consumir entre 1,5 y 3 gramos por día. Esta ingesta equivale a entre 60 y 200 miligramos de curcuminoides. Como extracto fluido, se pueden consumir 1,5 y 3 mililitros por día. En la tintura, el consumo no debe superar los 10 mililitros de solución al día. Finalmente, en el extracto normalizado en curcuminoides, se pueden tomar de 200 a 400 miligramos, tres veces al día. Para ello, es necesario utilizar extractos estandarizados titulados al 95% de curcuminoides.

Hoy en día, es aconsejable consumir cúrcuma con un elemento capaz de mejorar la asimilación de la curcumina. Los Omega-3 pueden hacer esto. También se pueden elegir extractos que contengan piperina o bromelina, que también mejoran la asimilación de la curcumina. Por último, el consumo de complementos alimenticios también es una solución eficaz que hay que considerar. Simplemente hay que asegurarse de que se respeten las dosis indicadas en el frasco.

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Asociación con otras plantas e interacciones

Como hemos visto, la cúrcuma y la curcumina tienen poderosas propiedades antiinflamatorias. Es muy posible consumirlo con otras plantas y productos naturales con las mismas virtudes. Estos incluyen el laurel, el sauce blanco, el aloe vera, el noni y el harpagophyton. Lo mismo ocurre con los medicamentos. Así, es posible multiplicar por diez los efectos antiinflamatorios de la planta y tratar con mayor eficacia ciertos dolores.

Hoy en día, la cuestión de la asimilación de la curcumina por el cuerpo es objeto de debate. Durante mucho tiempo se ha aconsejado combinar la cúrcuma con la pimienta negra para mejorar la absorción de la curcumina. Pero desde hace algún tiempo, se ha recomendado combinarlo con los omega-3 por la misma razón.

Contraindicaciones

Es importante saber que a las dosis que se utilizan habitualmente, la cúrcuma no causa efectos secundarios indeseables. No obstante, a pesar de ello, algunos investigadores desaconsejan el uso de la cúrcuma en las mujeres embarazadas. La cúrcuma suele estar contraindicada para las personas propensas a los cálculos biliares y a las obstrucciones biliares. Si una piedra o una lesión afecta a los conductos biliares, es esencial que consulte a su médico antes de consumir cúrcuma en cualquier forma. Además, en forma de cura, nunca debe exceder las tres semanas de toma, y siempre debe respetar un descanso de una o dos semanas entre dos curas.

Consejos: dónde y cómo comprar la planta

Como han demostrado un gran número de estudios científicos, el curcumín es responsable de la mayoría de los beneficios de la cúrcuma. Por lo tanto, debe estar presente en la cúrcuma que se compra. Para saber si es rico, hay que mirar su contenido de curcumina. Una cúrcuma de alta calidad se titula a más del 90% de curcumina (95% para la más concentrada). Como mínimo, debe contener un 65% de curcumina. Además, es importante seleccionar un producto de su tierra de origen y de la agricultura orgánica. El cultivo tradicional del rizoma permite que los ingredientes activos de la planta permanezcan intactos. Y por lo tanto, para aprovechar al máximo sus beneficios.

La cúrcuma es un producto común. Se puede encontrar fresca o en polvo en los supermercados, tiendas de productos orgánicos, tiendas de comestibles asiáticos y a veces en parafarmacias. También se puede encontrar en Internet. No obstante, no siempre es fácil encontrar cúrcuma altamente valorada procedente de la agricultura tradicional. Las tiendas de productos orgánicos suelen ofrecer este tipo de cúrcuma fresca y en polvo. Para los complementos alimenticios, los encontrará más fácilmente en Internet. Antes de hacer tu compra, asegúrate de que te tomas en serio la página web desde la que haces el pedido. Estos minoristas especializados suelen ofrecer una amplia gama de cúrcuma, y en diferentes formas. Entonces encontrarás la que mejor se adapte a su consumo de cúrcuma.

En todo caso, siempre se prefieren los productos originarios de la India y de Asia, que han sido objeto de un proceso de cultivo y transformación tradicional y natural. La cúrcuma podrá así preservar todas sus propiedades y hacer que te beneficies de ellas.

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