Descubre el jengibre y sus beneficios

También llamado «especia blanca», el jengibre nos llega de Asia, donde se ha consumido durante mucho tiempo por sus virtudes y beneficios para la salud. ¿Qué dice la investigación científica al respecto? ¿Cómo se usa el jengibre y cuáles son sus contraindicaciones? Respuestas.

Definición y composición de la planta

El jengibre es una planta milenaria cuyo nombre científico es «Zingiber officinale». Pertenece a la familia de las «Zingiberáceas» y es una planta tropical perenne cuyo uso principal es como especia. La parte consumida de esta planta, que tiene un poco menos de un metro de altura, es el rizoma. Sus hojas perennes son largas, fragantes, lanceoladas y bisecantes. La planta también tiene flores amarillas y blancas, puntuadas con manchas rojas. En la actualidad, el jengibre se cultiva con mayor frecuencia en Asia, concretamente en Tailandia, China, Malasia, la India y Viet Nam.

Sus virtudes medicinales le son concedidas por la riqueza de su composición. De hecho, esta planta consiste principalmente en agua (90%), pero también es rica en fibra y carbohidratos. También contiene vitamina B9 en cantidades interesantes, así como algunas otras vitaminas (A, C, E, B1, B2, B3, B5 y B6). Su rizoma contiene diversas sales minerales y oligoelementos, como el yodo, el hierro, el zinc, el fósforo, el sodio, el magnesio y el calcio.

Además, cabe señalar que el rizoma de la planta también contiene almidón, proteínas, grasas, así como un aceite esencial y resina. La sensación de «fuego» cuando se consume es causada por la presencia de la zingerona, el paradol y el shogaol. Además, el jengibre fresco también contiene gingerol. Del rizoma de la planta se extrae un aceite esencial y una oleorresina que contiene compuestos químicos que dan al jengibre su característico sabor picante.

Origen e historia

Utilizado desde hace 5.000 años, el jengibre se considera una de las panaceas de la medicina asiática. Se cree que se originó en el sur de China y en la India. Los mercaderes árabes primero lo comerciaron entre el sur de Asia, el Imperio Romano y Grecia, dependiendo de la época. Este último lo llamó entonces «zenj». Ya en el siglo XVI, los españoles introdujeron el jengibre en el Caribe (especialmente en Jamaica), donde se cultivaba intensamente. La cerveza de jengibre viene de Jamaica. Hoy en día, esta isla sigue siendo uno de los principales productores del mundo, después de los países asiáticos.

Sus usos médicos están tan extendidos como sus usos culinarios. Esta planta se ha utilizado durante mucho tiempo para ayudar a la digestión y tratar los trastornos estomacales. Desde su descubrimiento hace varios milenios, el jengibre se ha utilizado para tratar diversas dolencias, como espasmos, cólicos, gases intestinales, dispepsia, trastornos gástricos, gripe, resfriados, falta de apetito, dolor de garganta, dolores reumáticos y dolores de cabeza. También se le atribuyen virtudes afrodisíacas y puede prevenir las infecciones del sistema respiratorio. Así pues, el jengibre se utiliza en la medicina para aliviar y tratar un gran número de dolencias y problemas.

Existen varias variedades de jengibre, incluido el jengibre silvestre, que es una especie dicotiledónea nativa de América del Norte. En la Isla de la Reunión, el rizoma de una planta es una especia llamada «ginger-safran». Por último, otra variedad, que se llama «mango de jengibre» por su pulpa amarilla, tiene un sabor que tiende a recordar al del mango. Por último, cada país productor ofrece un tipo diferente de jengibre: jamaicano, chino, indio, africano, australiano…

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Investigación y beneficios

Efectos antioxidantes

Los antioxidantes son compuestos cuya función es proteger a las células de los daños causados por los radicales libres. Se dice que estas moléculas son muy «reactivas» y están directamente implicadas en ciertas enfermedades relacionadas con el envejecimiento, el desarrollo de enfermedades cardiovasculares y ciertos tipos de cáncer. Se han descubierto más de cuarenta compuestos antioxidantes en el jengibre. Algunos de ellos son incluso resistentes al calor y se liberan durante la cocción. Esto podría explicar por qué las propiedades antioxidantes del jengibre aumentan cuando se cocina.

Náuseas y vómitos

El jengibre tiene propiedades antieméticas. Esto significa que por lo tanto es capaz de prevenir y detener las náuseas. Es eficaz contra las náuseas y los vómitos, que suelen producirse al principio del embarazo. Pero eso no es todo. El jengibre también tiene la capacidad de tratar las náuseas y los vómitos que suelen producirse después de la cirugía. Finalmente, en la misma línea, el jengibre puede ser usado para combatir las náuseas, que a menudo se asocian con el mareo.

Además, la quimioterapia, que es un poderoso tratamiento invasivo, suele generar efectos secundarios indeseables como náuseas y vómitos. Un estudio reciente realizado en 2010 demostró la eficacia del jengibre en niños y adultos jóvenes para reducir los efectos del tratamiento (8). En general, el jengibre puede ayudar a prevenir y combatir estos trastornos digestivos, independientemente de su origen.

Propiedades sobre la digestión

El jengibre, como otras especias, tiene el poder de estimular la actividad de ciertas enzimas digestivas y la secreción de bilis. Por lo tanto, permite una digestión más rápida y eficiente de los alimentos (9). Pero este efecto se observa generalmente con un alto consumo de jengibre. Así, el consumo de jengibre permite que el hígado funcione más eficientemente y por lo tanto acelera el proceso de digestión.

Efectos analgésicos y antiinflamatorios

El rizoma de jengibre tiene poderosas propiedades antiinflamatorias, que ya han sido demostradas varias veces. En los seres humanos, el jengibre es, por lo tanto, muy eficaz en el tratamiento del dolor asociado con el daño muscular. Además, la planta es tan eficaz como las medicinas convencionales para reducir ciertos tipos de dolor, incluido el dolor menstrual en las mujeres. La planta reduce los dolores musculares que se producen con mayor frecuencia por la actividad física. Los estudios han demostrado que los efectos del jengibre en este contexto son tan eficaces como los de los antiinflamatorios de venta libre, como la aspirina o el ibuprofeno. En general, esta planta perenne ayuda a reducir el dolor causado por la inflamación y puede acompañar a los deportistas a diario.

El jengibre se considera un remedio tradicional para el dolor relacionado con la artritis. De hecho, los estudios clínicos muestran resultados muy alentadores a este respecto. Además, en China, el jengibre en infusión se utiliza para fabricar cataplasmas de uso múltiple que se aplican directamente a los riñones. Los riñones pueden utilizarse para tratar una variedad de dolencias como la rigidez y el dolor de las articulaciones. Esta cataplasma ha sido probada en estudios y ha demostrado un efecto positivo en el dolor, así como en la moral y la vitalidad de los pacientes que han recibido el tratamiento.

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Prevención de la diabetes

El jengibre es una planta perenne que muestra poderosos efectos beneficiosos en individuos con diabetes de tipo 2. De hecho, el consumo regular del rizoma de la planta reduciría los niveles de azúcar en la sangre en ayunas en las personas con diabetes. Pero eso no es todo. Este mismo consumo reduce los niveles de hemoglobina glicada y mejora la resistencia a la insulina. De esta manera, el jengibre puede actuar eficazmente en la prevención y el tratamiento de la diabetes de tipo 2.

Otras investigaciones

Los investigadores están investigando actualmente los posibles efectos anticancerígenos del jengibre. Estas propiedades podrían estar relacionadas con la presencia de gingerol en la composición del jengibre. Además, en 2008 se publicó un ensayo que demostró la eficacia del jengibre para reducir los niveles de lípidos en la sangre, en comparación con un placebo.

Además, cabe señalar que la planta tiene un efecto significativo en la libido masculina y femenina. También es uno de los mejores afrodisíacos naturales con el ginseng. Pero los efectos del jengibre en la libido se conocen desde hace mucho tiempo. De hecho, la medicina tradicional china la utiliza a menudo para remediar este trastorno sexual.

El jengibre tiene una acción fluidificante en la sangre, especialmente cuando se consume en altas proporciones. Para saber más, ver la sección de «contraindicaciones» de la planta.

Consumo, indicaciones y dosis

El rizoma de la planta es un alimento que se puede encontrar muy fácilmente en el comercio. Puedes, por ejemplo, morder una rebanada de jengibre fresco para disfrutar de sus beneficios, pero ten cuidado con su sabor picante! También puedes preparar infusiones con jengibre recién rallado o seco. Sea cual sea el método que se utilice, hay que tener en cuenta que uno o dos gramos de jengibre seco equivalen a una rodaja de rizoma de seis o siete milímetros de grosor, o diez gramos de jengibre fresco.

En el contexto del embarazo, es esencial atenerse a diez gramos de jengibre fresco o dos gramos de jengibre seco por día, siempre en varias dosis. Para prevenir el mareo, el jengibre puede tomarse en cápsulas de polvo, en infusión o como extracto líquido. Para una infusión, se pone en infusión medio o un gramo de jengibre en polvo (o cinco gramos de jengibre fresco) durante cinco a diez minutos en 150 o 250 mililitros de agua hirviendo. Puedes consumir esta bebida hasta cuatro veces al día.

El extracto fluido de jengibre se consume entonces tres veces al día, en dosis de 0,25 a 1 mililitro. Los complementos alimenticios de jengibre le proporcionan la dosis adecuada. Observe las dosis indicadas en el frasco y no exceda los tiempos de tratamiento indicados. También necesitará tomar un descanso de varias semanas entre sus tratamientos con jengibre.

Asociación con otras plantas e interacciones

Hasta ahora, no se ha informado de ningún caso de interacción con el jengibre. No obstante, y en teoría, el rizoma podría ayudar a reforzar los efectos de otras plantas y suplementos que inhiben la coagulación y diluyen la sangre. Por ejemplo, podría aumentar el efecto del ajo, la cebolla, la judía tonka, el ginseng, la semilla de lino, el clavo, el ginkgo, el cardo mariano, la cúrcuma, el extracto de semilla de uva, la quercitrina…

Además, no se recomienda el consumo de jengibre con algunas otras plantas debido a su efecto sobre los niveles de azúcar en la sangre. Estos incluyen el ajo, la canela, el aloe vera, el ginkgo, la cúrcuma y el ginseng. El mismo efecto parece producirse también con los medicamentos anticoagulantes. En cualquier caso, ningún estudio científico ha podido demostrar ninguna interacción real entre el jengibre y otras plantas.

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Contraindicaciones

Si el jengibre es una planta natural, debe evitarse en ciertos casos, como cuando se somete a un tratamiento por problemas de coagulación. Sus propiedades anticoagulantes naturales inhiben la coagulación de la sangre, por lo que podría amplificar el problema y empeorar el trastorno. Antes de tomarlo, las personas que se someten a este tratamiento deben buscar el consejo de su médico. Por la misma razón y por supuesto, no se debe tomar jengibre antes de la cirugía.

Como estimula las secreciones biliares, esta raíz no se recomienda para las personas que sufren de cálculos biliares. Tampoco se recomienda para personas con problemas hepáticos. Por lo tanto, siempre es preferible la opinión de un médico. Además, el jengibre fresco y no masticado puede causar obstrucción intestinal en las personas que sufren de úlceras. Por último, el jengibre tiene un efecto positivo en la pérdida de peso, y a menudo acompaña a las personas que están a dieta. Por lo tanto, las personas que tienen un peso inferior al normal o que están por debajo de su peso deben evitar comer jengibre, ya que puede agravar la pérdida de peso.

Muchas mujeres embarazadas consumen jengibre para aliviar las náuseas que pueden estar asociadas con su embarazo. Por otra parte, es importante limitarse a las dosis recomendadas. En altas dosis, la planta puede causar contracciones uterinas. En las últimas semanas de embarazo, las infusiones de jengibre también deben evitarse. Por lo tanto, en esta situación es aconsejable el asesoramiento de un médico o ginecólogo.

El jengibre se confunde muy a menudo con el ginseng, otra planta cuyo nombre tiene la misma raíz «gin», que significa «hombre» en chino. Por lo tanto, no deben confundirse: no tienen los mismos efectos, y el ginseng tiene sus propias contraindicaciones y dosis.

Consejos: dónde y cómo comprar la planta

En Europa, el jengibre se puede encontrar en varias formas. Por ejemplo, se puede encontrar fresco, en forma de rizoma que se corta y se cocina. También se encuentra en forma de especia, así como en suplementos alimenticios y tés de hierbas. En su forma fresca, lo encontrarás en tiendas de comestibles y de productos orgánicos, así como en los supermercados. En polvo, se puede encontrar en estas mismas tiendas, así como en parafarmacias, al igual que los suplementos alimenticios a base de jengibre. Por último, el polvo de jengibre y los suplementos alimenticios a base de jengibre se pueden encontrar fácilmente en sitios web de confianza.

Antes de comprar jengibre en una parafarmacia, en una tienda de comestibles asiática o en un sitio web, es importante comprobar su reputación. También es importante averiguar dónde se cultiva el jengibre y dónde se produce, especialmente si en el sitio hay otros productos basados en la planta. Así que, cualquiera que sea la forma de jengibre que deseas consumir, es esencial asegurarse de que estás comprando un producto de calidad, hecho de jengibre cultivado en su tierra de origen. Lo ideal sería que fuera de cultivo orgánico o incluso silvestre.

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